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Agosto 2021 | Noticias

La planta puede vivir miles de años y nunca deja de crecer

Revelan secreto genético de la planta «inmortal»: la Welwitschia mirabilis

En el desierto del Namibque que en algunos lugares recibe menos de 5 centímetros de precipitaciones anuales, vive una planta «inmortal»: la Welwitschia mirabilis. Algunos representantes de la especie, que solo se encuentran en el sur de África, tienen entre 1.000 y 2.000 años, una edad considerablemente impresionante.

«La mayoría de las plantas desarrollan una hoja y ya está», explica Andrew Leitch a The New York Times, genetista de plantas de la Universidad Queen Mary de Londres. Además, agrega que, «esta planta puede vivir miles de años y nunca deja de crecer. Cuando deja de crecer, está muerta».

ESTUDIO PROPORCIONA CLAVES PARA ENTENDER EL SECRETO DE LA WELWITSCHIA MIRABILIS

Desde su descubrimiento, en 1860, cuando el botánico austriaco Friedrich Welwitsch documentó por primera vez su existencia, la Welwitschia ha intrigado a los biólogos. Por ello, un reciente estudio genético publicado en Nature Communications proporciona claves para entender este misterio botánico.

Un error de duplicación del genoma, unido a un evento de estrés extremo, desencadenó un complicado proceso de reparación genética que, junto con otras fuerzas selectivas, dio lugar a un genoma altamente eficiente.

«Hace unos 86 millones de años, como resultado de un error en la división celular, todo el genoma de la Welwitschia se duplicó, coincidiendo con un periodo de mayor aridez en la región«, explica a The New York Times Tao Wan, botánico del Jardín Botánico Fairy Lake de Shenzhen (China), autor principal del estudio.

Según el investigador, el «estrés extremo» suele estar asociado a la duplicación del genoma. Los genes duplicados pueden entonces ofrecer nuevas funcionalidades.

CÓMO LOGRA ESTA PLANTA VIVIR TANTO

Según el estudio, otro acontecimiento que configuró el genoma de la Welwitschia fue una explosión de la actividad de los retrotransposones hace uno o dos millones de años, probablemente también debido al estrés térmico. Afortunadamente, los cambios epigenéticos en Welwitschia silenciaron estos retrotransposones no deseados mediante un proceso de metilación del ADN.