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Arándanos

08 de julio de 2020
Luis Carlos Afanador

Pionero de las exportaciones de arándanos colombianos

Pionero de las exportaciones de arándanos colombianos

Luis Carlos Afanador, gerente de Proplantas y de Hortifrut Colombia, explica el potencial del negocio del arándano en Colombia, las ventajas y debilidades, así como los costos de entrada. La alianza entre Proplantas y la multinacional de origen chileno Hortifrut, la más grande comercializadora de arándanos del mundo, marca la entrada de Colombia al circuito del arándano global, escenario en que el país puede aportar cosechas de arándanos en momentos en que nadie más puede hacerlo.

Luis Carlos Afanador.

Proplantas es una compañía que tiene 34 años en el mercado colombiano, que se dedica a comercializar tecnología para el agro en cultivos tales como fresa, melón, piña, cebolla y arándanos. “Fue fundada por mis padres en 1986 e inició suministrando plantas de fresa traídas de California”, recuerda Luis Carlos Afanador. Fue en 2009 cuando importaron las primeras plantas de arándanos a Colombia, las que fueron sembradas en la finca El Lago, ubicada en Guasca, Cundinamarca, propiedad de Proplantas. “Al principio el desarrollo del material fue lento porque no sabíamos cuál era el manejo ideal que debíamos hacer, pero una vez las plantas empezaron a desarrollarse nos encontramos con buenos resultados en productividad y unas bayas de muy buena calidad y sabor”, añade Afanador.

Entonces, en 2014 Proplantas decidió trabajar con el vivero Fall Creek, de Estados Unidos, en un programa de crecimiento de superficie en Colombia, producto del que se llegó a 500 hectáreas plantadas en 2019, principalmente en los departamentos de Cundinamarca y Boyacá, y en menor medida en Antioquia y Nariño.

 

CARACTERÍSTICA DEL NEGOCIO DE LOS ARÁNDANOS EN COLOMBIA

-¿En qué zonas se obtiene la mejor producción?

-Nos hemos dado cuenta de que entre mayor es la radiación solar las yemas emiten más flores. Por tal razón, los cultivos que están por encima de los 2.800 o 2.900 metros sobre el nivel del mar, están teniendo una floración abundante, porque la radiación solar actúa sobre las yemas y provoca que se produzcan más flores. Entonces, yo puedo producir muchísimas más flores a mayor altura, pero soy más lento, o puedo tener un poco meno flores a menor altura, pero soy más rápido. Por eso, vamos a empezar a hacer pruebas de cómo lograr producir más floración en alturas de 2.500 y 2.600 msnm, así como ensayos para que las plantaciones que están por encima de 2.900 msnm sean más precoces para entrar en producción.

-¿Cuál es el costo de establecer una hectárea de arándanos en Colombia y cuál es el costo productivo de una hectárea al año?

-Depende del nivel tecnológico. Si tengo un cultivo en suelo con camas, con infraestructura básica de malla antigranizo y sistema de riego básico, puede costar entre 45 y 60 mil dólares por hectárea. Pero si el cultivo es en contenedores con sustrato y sistemas de riego automatizado, podría llegar a alrededor de 100 mil dólares por hectárea. Por su parte, cerca de 20 mil dólares por hectárea es el costo de manejo durante un año.

¿Cuál es la productividad esperada de una hectárea de arándano en las condiciones de Colombia?

-Hoy en día se han logrado producir hasta 30 toneladas por hectárea, en tres ciclos durante el año, lo que representa una carga de alrededor de 5 kilos por planta. Sin embargo, con el ciclado de las plantas mediante poda, podemos concentrar producción en una sola floración y probablemente obtener entre 3.5 y 4 kilos por planta. Entonces, estaríamos hablando de 20 o 24 toneladas por hectárea al año, en un ciclo de producción de 4 meses.

-¿Cuál es la superficie mínima para ingresar a un negocio como el del arándano?

-Lo que Proplantas recomienda es tener un cultivo de una hectárea proyectando de mínimo 5 hectáreas totales. A medida que vaya pasando el tiempo esa área mínima irá creciendo. Probablemente los proyectos a largo o mediano plazo estarán en entre 5 y 10 hectáreas, los más pequeños.

-¿Qué falta para que esta industria crezca con más fuerza?

-Hay algunas debilidades como el tema de financiación. A pesar de que hay líneas de crédito aprobadas por Finagro, para ser utilizadas en arándanos, el sector financiero es un poco lento para entender cómo funciona el negocio. Entonces, ha sido temeroso en apalancar proyectos. Sin embargo, ya están empezando a llegar alternativas de financiamiento de países que conocen bien la industria del arándano. Peruanos y chilenos, que saben muy bien como es la dinámica del negocio, y que están dispuestos a financiar proyectos en Colombia.

LOS ARÁNDANOS PODRÍAN LLEGAR A 2.500 HECTÁREAS A 2025

De esas 500 hectáreas de arándanos plantadas en Colombia en 2019, entre 250 y 270 ya se encuentran en producción. Según Afanador, “el total de esas 500 hectáreas deberían estar en producción finalizando el 2020 o iniciando el 2021”. Y añade: “A 2025 Colombia podría alcanzar a entre 1.500 y 2.500 hectáreas, eso debido a varios polos de desarrollo muy fuertes. Solo uno de ellos, el que corresponde a Hortifrut, se estima que completará entre 500 y 700 hectáreas a 2025”.

De acuerdo con Afanador, en los próximos 3 o 4 años los huertos de arándanos que hoy rondan las entre 5 y 10 hectáreas de superficie promedio, puede que alcancen superficies de entre 10 y 50 hectáreas promedio. Además, advierte, que todos los proyectos, pequeños o grandes, presentarán una curva de aprendizaje –o de acierto y error- hasta llegar a su consolidación. “Es importante entender cuáles son las condiciones reales de la finca en aspectos tales como suelo, agua y clima, para hacer ajustes y sostener un posterior crecimiento”.

“En Colombia, por las condiciones que teníamos, los proyectos agrícolas de gran envergadura no eran una opción. Por tal razón, la inversión en el campo ha estado por lo general dirigida a proyectos de agricultura tradicional. Sin embargo, con la firma de los acuerdos de paz empezó a verse un interés real por estos macro proyectos agrícolas, como ya pasó con el aguacate Hass, lo que ha traído inversión extranjera”, continúa Afanador. Este mismo fenómeno está ocurriendo con los arándanos, con las pasifloras y con la piña, cultivos que llevan muchos años de desarrollo y que hoy están empezando a tomar fuerza.

EL QUIÉN Y EL DÓNDE DEL DESARROLLO DEL ARÁNDANO COLOMBIANO

-¿Cuáles son los grupos nacionales o internacionales que están invirtiendo en la industria de arándanos colombiano?     

-Me parece que el que más inversión está haciendo hoy es Hortifrut, que es la mayor comercializadora de arándanos del mundo. Entre el 30% y el 40% del producto exportado de arándanos a nivel mundial pasa por las plataformas de esta empresa y ellos decidieron apostarle al desarrollo de proyectos de arándanos en Colombia, para satisfacer la demanda de esta fruta en las semanas en las que el resto del mundo no la produce.

-¿Cuáles son las zonas en las que se está produciendo arándano en Colombia o las con potencial para entrar?

-El arándano podría cultivarse en diferentes zonas de Colombia. Tenemos varias condiciones climáticas que favorecen la producción de arándanos en el país. Aquí tenemos temperaturas bajas en las primeras horas del día y en la noche y temperaturas medias y altas durante el resto del día. Tenemos hasta 30 grados de diferencia entre la temperatura mínima y la máxima, lo que genera un mayor potencial de sabor en el arándano. Entonces, para poder aprovechar estas oportunidades debemos plantar arándanos entre 2.500 y 3.000 metros sobre el nivel del mar, idealmente en la Sabana de Bogotá, donde tenemos resuelto los aspectos logísticos en relación a acceso al aeropuerto. Adicionalmente, por las condiciones geográficas y logísticas, Boyacá también es una de las regiones productoras con potencial para esta fruta. De hecho, Elite Blu es el huerto más grande en Colombia, con alrededor de 70 hectáreas sembradas, y se encuentra en Sotaquirá, Boyacá.

-¿Cómo fue el comportamiento de las exportaciones de arándano colombiano en el 2019? 

-Cuando vemos los records de exportación del arándano colombiano, vemos que año a año vamos rompiéndolos. En 2019, en Colombia las exportaciones crecieron más del 3.000%, esto debido a que es un negocio que apenas está empezando. Durante ese periodo se exportaron 145 toneladas y hubo una facturación de 500 mil dólares. Para el 2020, esperamos tener una 500 toneladas de exportación, lo que podría generar alrededor de 3.5 millones de dólares en valor FOB.

-¿En qué épocas prevé que va a concentrarse la producción de arándano colombiano?

-En Colombia podemos producir arándano en cualquier semana del año o podemos concentrar la producción. Este cultivo era de producción permanente en el país, en el que el huerto se renovaba a través de podas, pero sin reiniciar la planta. En los dos últimos años empezamos a trabajar con el sistema de podas a través del ciclado, donde eliminamos gran parte de la planta y generamos una renovación total, lo que permite concentrar la producción en la semana que queramos. A diferencia de los países que tienen estaciones, nosotros podríamos hacerlo en cualquier época del año.

 

ALIANZA CON HORTIFRUT

Hortifrut es la mayor comercializadora de arándanos y otros berries en el mundo. Y ha establecido una compañía en Colombia en sociedad con la empresa local Proplantas. Luis Carlos Afanador, gerente de Proplantas y de Hortifrut Colombia, espera que el país tenga exportaciones cercanas a las 500 toneladas en el 2020, lo que podría generar alrededor de 3.5 millones de dólares en valor FOB.

En este momento Hortifrut es una de las compañías que más está invirtiendo en Colombia en la producción de arándanos. A nivel mundial, “entre el 30% y el 40 % del producto exportado de arándanos pasa por las plataformas de Hortifrut, y esta compañía decide apostarle al desarrollo de proyectos de arándanos en Colombia, para satisfacer la demanda de arándanos en las semanas en las que el mundo no produce esta fruta”, agrega Luis Carlos Afanador.

Hortifrut Colombia planea producir en entre 500 y 700 hectáreas a 2025, entre fincas propias de esta empresa y huertos de productores que se han acogido al programa de esta compañía. Adicionalmente, contempla una primera fase en la que los predios estén ubicados en la Sabana de Bogotá, a menos de 100 kilómetros del Aeropuerto El Dorado, y una segunda etapa en zonas de producción en Boyacá, las cuales podrían destinarse a exportaciones marítimas.

De acuerdo al gerente de Hortifrut Colombia, el programa tiene como objetivo trabajar en la calidad del producto, cumpliendo con los requisitos de inocuidad para ingresar con éxito a mercados como Estados Unidos, Europa y América Latina. “Hoy en día, Hortifrut Colombia viene sembrando variedades como Biloxi y Legacy, que son públicas en Colombia, y variedades como Victoria y Ventura, las cuales pertenecen al programa de un vivero líder en producción de arándanos a nivel mundial.

Hortifrut Colombia tendrá su propio packing, el cual estará ubicado en la Sabana de Bogotá. “Para el 2021 tendrá una infraestructura que cumpla con todos los estándares de Hortifrut. Estamos buscando un punto estratégico, el cual sería un punto equidistante a los productores que hoy pertenecen al programa”, asegura Luis Carlos Afanador, gerente de Proplantas y de Hortifrut Colombia.

-¿Cómo se reparte la oferta de la fruta en el mundo?

-Los niveles de precios varían según la ubicación de los países productores de arándano. El principal productor de arándanos hoy en el mundo es Estados Unidos, tiene alrededor de 50 mil hectáreas y está con producciones entre mayo y finales de agosto. Después viene Perú, que inicia su producción en agosto y que actualmente está concentrando su producción hasta el mes de noviembre (aunque sigue con producción en los meses siguientes). Por su parte Chile, por su situación geográfica puede arrancar en octubre, en el norte del país, y llegar hasta febrero, en el sur. Pero su pico de producción está muy marcado a finales de diciembre y principio de enero. México, que es otro gran jugador, se está anticipado a la cosecha de Estados Unidos y entra  muy cerca de la cosecha del estado de Florida. En el caso de Colombia, hemos encontrado que el país debería dedicarse a mercados de nicho, por la calidad y el sabor de la fruta que se cultiva acá. Pero, debido a que no todos los mercados van a pagar un mejor precio por tener un mejor sabor, nosotros deberemos apuntar a ventanas comerciales en el Reino Unido, así como a algunos clientes en Estados Unidos, Europa y Asia. Por otro lado, en tanto Estados Unidos está en su pico de producción, los precios están muy bajos, por lo que en Colombia podemos apostarle a los mercados de Brasil, Argentina y Chile. En resumen, el asunto es empezar a ubicar en el mundo clientes dispuestos a pagar por un kilo de arándano de buena calidad y sabor.

-¿Qué tan grande puede llegar a ser la industria colombiana de arándanos?

-La industria de arándanos será representativa en la agricultura en Colombia, ya que demanda inversiones que oscilan entre 50 y 60 mil dólares por hectárea. Además, el cultivo de esta fruta nos permite generar hasta 7 empleos directos por hectárea, lo que podría producir un impacto social interesante para el agro colombiano. Es importante destacar que el arándano colombiano tiene un valor por kilo FOB entre 7 y 9 dólares. Tendremos que explorar mucho, porque apenas estamos empezando las exportaciones, pero esto podría generar un ingreso importante para el país en cuanto el número de toneladas producidas, debido a los valores FOB que puede alcanzar el arándano de Colombia.

-¿Cuáles son las condiciones para exportar a Estados Unidos?

-Para exportar arándanos colombianos a Estados Unidos existen dos protocolos fitosanitarios. La primera alternativa que tenemos es un protocolo de frío cuarentenario con el que puede entrar la fruta a través de contenedores marítimos. La segunda opción es fumigando la fruta con bromuro de metilo en destino, lo que hoy se puede hacer entrando por el aeropuerto de Nueva York. Por esto, a través de la Asociación de Productores de Arándano, Asocolblue, se está haciendo gestión junto al ICA, para abrir nuevos protocolos, ya que la fumigación incide negativamente en la calidad de la fruta. En este momento estamos haciendo la solicitud para conseguir un protocolo de System approach, para zonas de baja prevalencia de la mosca de la fruta, de modo de que esta entre sin tratamiento a Estados Unidos. También estamos revisando opciones como irradiación o la fumigación de bromuro en origen, con el fin de tener más opciones para ingresar al país norteamericano. La ventaja que tenemos para el mercado estadounidense, si los protocolos se nos dan, es que los tiempos de tránsito son de tres días entre los puertos colombianos y los del sur de Estados Unidos. Esto presenta tiempos de postcosecha muy cortos, lo que nos permite llegar con una fruta de muy buena calidad.

Explica Luis Carlos Afanador que en el caso de Europa, este es un mercado muy exigente con los límites máximos de residuos permitidos, por lo que los productores deberán tener mucho cuidado con el manejo de agroquímicos. “Para evitar problemas de residualidad, en Colombia hemos podido cultivar arándanos en base a productos biológicos, sin llegar al punto de ser orgánicos, pero sí teniendo una agricultura limpia”, señala el gerente de Proplantas. Esa es la estrategia que según el entrevistado se ha utilizado y que se debe seguir desarrollando para consolidar las exportaciones de arándano colombiano al mercado europeo.

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