Completo informe: El desarrollo del cultivo del palto en Chile y Perú

La industria de la palta Hass chilena de exportación y la industria de la palta Hass peruana de exportación ‘se encuentran’ en circunstancias casi opuestas. La primera decididamente orientada al mercado de EEUU, con cerca de 40.000 ha plantadas, presenta bastantes años de experiencia y la superficie cultivada se observa estable o incluso decrece en zonas con limitaciones climáticas. La segunda, en tanto, hasta hoy muy orientada al mercado europeo, se acerca a las 10.000 ha plantadas, la mayoría de sus huertos aún están en desarrollo, y crece a tasas del 20% anual.

Así mismo las condiciones en que se desarrolla el cultivo en ambos países productores son muy diferentes: uno en cerro y el otro en plano, uno en suelos arcillosos y el otro sobre suelos arenosos, uno casi sin problemas fitosanitarios y en tanto que el otro debe convivir con varias plagas, en uno la estructura productiva se basa en muchos productores de todos los tamaños y en el otro casi el 100% de los proyectos son empresariales. Así mismo, en Chile se comercializa en base a exportadoras y en Perú por lo general se comercializa mediante exportación directa.

Sin embargo este ‘encuentro’ acontece en una circunstancia particularmente afortunada, que convoca a la colaboración de las industrias de ambos países: sus distintas ventanas de cosecha y de entrada en los mercados. Según todos nuestros entrevistados, el grueso de las ofertas de los dos países productores son y serán sumamente complementarias ya que solo se tocan en sus extremos, casi sin hacerse daño (ver gráfico sobre oferta chileno-peruana en Europa).

En Perú el cultivo del palto está en etapa de crecimiento explosivo (20% anual) en base a grandes proyectos desarrollados por empresas con la capacidad de exportar directamente e incluso de importar de manera directa sus insumos (algo que en Perú no es excepcional). Hoy el cultivo de la palta en Perú se desarrolla en una franja de más de 1.000 km de largo, sobre el desierto de la costa peruana. Sin embargo, se están activando proyectos productivos en la sierra (sobre los 1.200 m.s.n.m.) y ya hay explotaciones más al sur de Ica, en Nazca y Arequipa, zonas de gran potencial -según el asesor Marco Mattar-, pero con problemas de infraestructura. Es así que la zona productora de palta podría acercarse a los 2.000 km de extensión norte-sur.

En Chile se habla de un ordenamiento de la industria, puesto que muchos palteros, en general los menos empresariales, están pasando por un muy mal momento debido a los bajos rendimientos y al alza del costo productivo, a lo que se ha sumado el efecto de la sequía y de las heladas. Se dice que se han rebajado (cortado al tronco) más de 1.000 ha como consecuencia de la sequía y que muchas más correrán la misma suerte. Así mismo, debido al impacto de las heladas, muchos huertos de palto han sufrido, han sido rebajados o de plano se han arrancado. Tanto es así que se habla de un mercado de molinos de viento para control de heladas usados.

Los costos productivos en Chile se han duplicado en el plazo de entre 5 y 10 años, principalmente por el alza en el precio de la mano de obra y la energía, en tanto que el dólar, moneda de intercambio, se ha depreciado en un 30%. Los productores peruanos, por su parte, saben que el alza del costo de su mano de obra es inexorable, dadas las altas tasas de crecimiento que muestra el país en los últimos años.

En la etapa en que se encuentra la industria peruana el optimismo es más que explicable pero, por lo antes dicho, en la industria chilena se aprecia un marcado contraste. En Chile el futuro de las muchas pequeñas y medianas superficies, por lo general ubicadas en sectores planos donde hiela, con bajos rendimientos y poca capacidad de innovación, parece incierto. Pero el segmento más empresarial y así mismo las exportadoras se manifiestan confiados en superar los inconvenientes en base a innovación permanente. Es así que en las presentaciones sobre palto ofrecidas en el Fruittrade (importante evento frutero en Chile), tanto Oscar Villegas, Gerente Comercial de Paltas de exportadora Subsole como Ricardo Ariztía T., Gerente General Empresas AT (importante productor de palta), se mostraron optimistas sobre el futuro del negocio y de la industria, en tanto se superen algunas limitantes y se incremente la productividad de los huertos.

Para este especial dedicado al cultivo del palto en Chile y Perú entrevistamos a destacados asesores, conocedores de ambas realidades, y a importantes productores de los dos países. Así mismo rescatamos información presentada en el pasado VII Congreso Internacional del Aguacate recién desarrollado en Australia. Aquí el lector principalmente encontrará información sobre aspectos técnicos que pensamos impactarán en el futuro de la palta de exportación, experiencias productivas y opiniones de expertos. Principalmente se discute sobre el cultivo del palto en alta densidad, el uso de reguladores de crecimiento y sobre lo que se está haciendo a nivel productivo en portainjertos para palto en Perú, Chile y el mundo.