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Diciembre 2018 | Espárrago

International Asparagus Days

El espárrago en el mundo, implicancias para Chile

El universo del espárrago se congregó durante tres días en Cesena, Italia, para compartir la última información técnica y de mercado en este rubro. Dos países fueron especial objeto de atención: China y México, pues de ellos dependerá en gran parte cómo se moverán las tendencias del cultivo. En el caso de Chile, se vislumbran posibilidades futuras en China, pero en paralelo, amenazas desde México.

Lo que ocurre a nivel internacional es determinante para la producción chilena de espárrago. En un momento llegamos a superar las 10.000 hectáreas, pero la competencia peruana llevó a una drástica disminución de la superficie. En 2017 se estimababa en poco menos de 3.000 ha. Aunque hay algunas ideas de trabajar con espárrago blanco para un nicho pequeño en supermercados, el espárrago verde predomina sin contrapeso: en fresco solo para consumo interno, congelado para exportación, y algo en el formato tips & cut. El rendimiento promedio nacional es bajo, inferior a 4.000 kg/ha, pero los buenos productores superan las 7 t/ha y las nuevas variedades ofrecen potenciales sobre las 10 t/ha. El precio ha ido mejorando en el último tiempo, porque Perú se fue saliendo del congelado, lo que ha inducido a renovar e incrementar levemente las plantaciones en nuestro país. Pero la experiencia demuestra que las tendencias del mundo tienen la última palabra en las proyecciones locales.

Figura 1. El mundo del espárrago en 2018

En Cesena el experto italiano Luciano Trentini resumió los datos globales del espárrago, cuya superficie pasó de 207.280 hectáreas (ha) en 2013 a 265.000 en 2018 (22% de aumento). Los países con mayor superficie actualmente son China, con 93.000 ha; México, con 29.000; Alemania, 28.000; Perú, 22.000, y EE.UU, 21.000 ha.

Christian Befve, consultor internacional y uno de los organizadores del evento, comentó con Redagrícola sobre la evolución mundial del espárrago:

–Hace 10 años teníamos 300.000 ha en todo el planeta, hubo demasiada producción y se produjo una crisis en el periodo 2009-11, los precios cayeron y el cultivo bajó a menos de 210.000 ha. Luego los precios empezaron a subir y estamos ahora acercándonos a las 270.000 ha. No es el límite, pienso que debemos continuar, porque hay un consumo que crece mucho, principalmente en China. Este año 2018, el clima en Europa, Canadá y EE.UU. se caracterizó por una primavera muy fría y luego todo creció rápidamente, lo cual llevó a problemas no de sobreproducción sino de concentración, porque hemos cosechado la misma cantidad, pero en 15 días menos, lo cual significó menores precios.

Figura 2. Precios en mercados mayoristas en Beijing, desde septiembre de 2017 a septiembre de 2018.

Imágenes de conferencias, estands, demostraciones y recorrido de campo en International Asparragus Days, Italia.

De izquierda a derecha, Christian Befve (Francia), Ciria Quispe (Perú), Chang Huaxing y Wenjing Chen (China).

CHINA, UN NEGOCIO DE 2.600 MILLONES DE DÓLARES AL AÑO

Huaxing Chang, de Shandong Yuncheng Jiuyuan Agriculture Sci. & Tech, Co., Ltd., e integrante de la Asociación de la Industria del Espárrago de China, y la Dra. Wenjing Chen, de Walker Brothers, Inc., presentaron las charlas “Situación y evolución del espárrago para fresco y procesado en China” y “Cultivo del espárrago: últimas técnicas en China”. De acuerdo a los antecedentes que entregaron, la superficie estimada del cultivo superó las 93.000 hectáreas en 2017. La producción anual se sitúa en torno a las 909.000 toneladas (t), 520.000 t de turiones comercializables en fresco y 389.000 t que se destinan a procesamiento.

Los conferencistas distinguieron, a grandes rasgos, dos situaciones productivas marcadamente diferentes. En el norte de China, donde se encuentra la mayor superficie del cultivo, con alrededor de 53.000 ha (58%) concentradas en cinco provincias del este: Shandong, Hebei, Henan, Jiangsu y Shangsi, el rendimiento promedio se titúa en 10,5 t/ha y la cosecha se extiende por 2 a 4 meses. En las provincias del sur el cultivo se realiza en túneles e invernaderos, la cosecha se prolonga por hasta de 8 meses y medio y el rendimiento promedio llega a 15 t/ha. Otra diferencia importante es el largo de corte de los espárragos, mientras en el norte se cortan a 25 cm, en el sur lo hacen a 45 cm. Considerando las distintas zonas como un conjunto, China produce espárragos todo el año.

El precio a público varía enormemente según el lugar de venta, como se aprecia en los valores promedios: en supermercado es de US$11,5/kg, en el comercio electrónico US$9,1/kg, en tiendas de alimentos US$6,7/kg, en mercados mayoristas US$3,3/kg, en conserva para exportación US$2,3/kg. El valor promedio del espárrago comprado en el predio del productor es de US$1,2/kg.

Si bien el precio promedio anual del producto fresco en mercados mayoristas fue de US$3,3 en 2017 y de US$4 entre septiembre de 2017 y septiembre de 2018, hay grandes variaciones según la época del año. Mientras en verano y comienzos de otoño puede bajar a menos de US$2/kg, entre fines de noviembre y comienzos de enero sobrepasa con facilidad los US$6/kg e incluso se acerca a los US$10/kg (figura 2). Los mejores precios corresponden a las regiones del sur de China, las cuales cosechan en el invierno del hemisferio norte.

Entre 2009 y 2017 el área con espárragos aumentó en 39.000 ha. No obstante esta enorme expansión, el precio que pagaron los consumidores se mantuvo. El volumen del negocio en ese periodo pasó de 600 millones de dólares/año a 2.600 millones de dólares/año. En otras palabras, se observó un gigantesco aumento del consumo, aun cuando, como se aprecia en la figura 3 (página 60), el espárrago todavía es relativamente ignorado por los consumidores chinos; en Beijing un 47% no lo conoce y un 78% los consume solo ocasionalmente o nunca. Vistos los antecedentes, las posibilidades de incremento del mercado pueden verse con gran optimismo.

MÉXICO: SER VECINO DE EE.UU. DA GRANDES VANTAJAS LOGÍSTICAS

Federico Piccone, CEO de Pampa Store, empresa de producción, empaque y exportación de espárrago y otros productos desde Argentina, Perú y México, efectuó un análisis de la situación del cultivo en este último país, que ya se ubicó en el tercer lugar como exportador de espárragos a nivel mundial.

Las proyecciones de cosecha para 2018 totalizaban 282.500 toneladas, un 65% proveniente del estado de Sonora, al este del golfo de California, que limita al norte con Arizona, en EE.UU. No obstante, se están agregando emprendimientos en muchas otras zonas donde hay abundante disponibilidad de tierras. Como se observa en la figura 4 (página 61), los mexicanos están produciendo todo el año, sin embargo la mayor concentración se ubica entre noviembre y marzo.

–Esta lámina es del Estado –comenta Piccone–, yo creo que no es exacta respecto a las zonas productivas, pero sí lo es en términos de la cobertura anual de la producción. Mis colegas peruanos me preguntaban cuándo se sale México del mercado. Como pueden ver, ya no se va a salir, porque tiene condiciones para estar el año entero. Y les recuerdo que produce solamente para exportar.

Figura 3 .Conocimiento del espárrago entre los habitantes de Beijing.

Según el relator, aunque el rendimiento promedio nacional de 7 t/ha no es alto, ello no da cuenta de la realidad empresarial, donde los buenos productores obtienen 13 a 14 t/ha.

–La gran ventaja de México: estar a un paso de EE.UU.

–Básicamente es “la” ventaja de México– comenta Piccone.

–Has sugerido que no solo por ser un mercado comprador, sino también por su logística.

–Totalmente. México cuenta en su propio territorio con 5 aeropuertos internacionales y una infraestructura de puertos sumamente eficiente tanto en el Atlántico como en el Pacífico. Pero además tienes acceso a un montón de aeropuertos base en EE.UU., con compañías como Delta, Continental, United, American, todas las que llegan a los aeropuertos de Los Ángeles y Miami, como si fueran tu patio trasero. Llegas ahí, tal vez con un menor costo del que llegan en Chile, o Perú, o Argentina, al aeropuerto de Santiago, de Lima, de Ezeiza. Nosotros tenemos un campo que está en El Bajío, a 4 horas del aeropuerto de Ciudad de México. Podemos llevar, con nuestros propios camiones, la carga al aeropuerto, y dejarla a nuestro agente aduanal, con un costo del orden de 20 centavos por caja de 6 kilos en 18 pallets. Si esos mismos 18 pallets los transportamos a EE.UU., nos sale 1,65 dólares por caja, con lo cual pareciera mucho mejor la opción del aeropuerto de Ciudad de México. El problema es que desde la capital mexicana el costo por kilo es 1,5 dólares mayor que el del aeropuerto de Los Ángeles para envíos a Japón, por ejemplo. Además en EE.UU. tengo la ventaja de conseguir vuelos directos; mucha oferta de muchas compañías, a diario.

En otras palabras, el envío a Japón vía Los Ángeles les resulta unos 7,5 dólares más barato por caja.

Reconociendo el gran impulso mexicano, el consultor internacional Christian Befve efectúa algunas advertencias:

–México crece casi un 30% por año, únicamente con espárrago verde fresco, no destinan nada a industria. Se trata de un problema, porque, por ejemplo, si Perú enfrenta una sobreproducción, la envía a procesado y el precio no cambia tanto. Los productores mexicanos no están organizados, muchos siembran con mínima tecnología pensando que son los reyes del mundo. Cuando sufran problemas de venta, sin industria, se encontrarán en una situación peligrosa.

Figura 4 .Ventanas productivas en México.

Federico Piccone agrega como un déficit la precariedad en el manejo de una parte importante de los productores.

–Yo diría que todavía hay muchos factores culturales, de semilla, de distancias y otros aspectos no adecuados, aunque hay productores de muy buen nivel que sacan sobre 12 t/ha. Algunas veces se resigna producción para salir en ventanas de mercado más convenientes, pese a que se puede elegir mejores zonas para lograrlo. También ocurre que existen acuerdos de los dueños de los campos con los comercializadores que les dicen cuándo salir, entonces cosechan en momentos que están lejos de ser ideales.

Asimismo es una debilidad el mínimo consumo que se registra en el mercado local, a lo que se suman las amenazas de un precio del producto a la baja, asociado al propio aumento a mediano plazo de la oferta mexicana y del resto del mundo, y la demora en los pagos por problemas financieros en ciertos países, agregó Piccone.

PERÚ SE HA ESTABILIZADO Y BUSCA MEJORAR EL MANEJO DEL CULTIVO

Por parte de Perú presentó Ciria Quispe, quien es asesora para Sudamérica de Christian Befve & Co. En su charla “Situación y evolución del espárrago en Perú: fisiología, riego y fertilización de espárragos”, las cifras de superficie muestran una realidad ya bastante conocida, con una caída desde las 30.000 ha de 2010 a 22.000 ha en 2016, número alrededor del cual se ha estabilizado en los últimos años. En apretada síntesis, describió así las variables que han intervenido en esta situación:

-Producción estancada por antigüedad de plantación: fin de vida útil en Costa Norte a los 7-10 años y en Costa Sur a los 12-15 años.

-Plagas claves que van en detrimento de las plantaciones.

-Ingreso al mercado de competidores con ventajas comparativas (México).

-Siembras nuevas inferiores al 2% anual.

-La escasez de suelos vírgenes ha empujado a resiembras, muchas veces poco exitosas.

-Falta de agua y posibilidad de reemplazo por otros cultivos con menor consumo hídrico.

-El evento de El Niño Costero en 2017 provocó una menor producción, pero mejores precios.

-En 2018 se incrementa la producción en un 3% por las áreas nuevas, pero baja el precio.

-Actualmente el 73% se destina a fresco, el 21% a conserva y el 6% a congelado.

-Baja de rendimientos.

-Otros cultivos más rentables.

-Sin embargo, existen oportunidades de mejora en el manejo del cultivo, sobre todo en el manejo del riego.

Algunos de los asistentes de Perú a Cesena comentaron la posición actual en que se encuentra el país, como Carlos Guillén, gerente agrícola de Proagro (Ica):

–Sí tenemos la amenaza de México, pero el espárrago todavía va a seguir siendo una alternativa, porque Perú ya tiene 27 años en esto, canales de comercialización, clientes, calidad… Va a seguir siendo un negocio. Y es de bajo costo, genera menos estrés, la producción resulta más estable, tiene menos riesgo de pérdida que los frutales frente a eventos climáticos. El espárrago es más noble, no creo que salga de nuestra canasta de cultivos.

Kike Zavaleta, jefe de operaciones de Danper (empresa productora), comentó sobre la presentación de Federico Piccone:

–Nosotros conocíamos ya el análisis FODA que ha hecho. Desde hace años, parte de la preocupación siempre ha sido ver cómo poder mejorar en el costo por kilo para competir. Es una realidad, es un problema, pero tenemos que ver la manera cómo solucionarlo, y ser mejores que ellos.

Los chilenos Jorge Ocampo (izquierda) y Ernesto Hüne (derecha), junto a Federico Piccone (centro), argentino radicado en México

CHILE: POSIBILIDADES FUTURAS EN CHINA Y AMENAZAS DESDE MÉXICO

También hubo presencia chilena en International Asparagus Days, compuesta por alrededor de 10 profesionales, entre productores y representantes de empresas de semillas, principalmente. Jorge Ocampo, presidente de la Asociación Gremial de Productores de Espárragos del Centro Sur de Chile, comentó los aspectos que le parecieron más novedosos:

–Esta feria marca un antes y un después, con relación a lo que está pasando con el mercado chino, por ejemplo. Hasta ahora pensábamos que tenían algo más de 70.000 ha, pero supimos que ya superaron las 93.000 ha, entonces hay 20.000 ha que aparecieron. Una información muy interesante, que cuanto yo visité ese país no estaba disponible. Se abrió una cortina donde antes no había nada muy claro, ahora sabemos cuáles son las regiones donde se produce más, qué volúmenes tienen, qué tipo de espárragos están sacando, cuáles son los calibres que les interesan, los formatos que quieren trabajar, las técnicas que están usando. También aparece un 10% de producción que están exportando, algo que tuve la posibilidad de ver en Brasil, donde se comercializa espárragos chinos blancos en conserva.

Kike Zavaleta, Trujillo, Perú.

–¿Cuáles son las implicancias de los nuevos antecedentes, China es un potencial competidor o comprador?

–Nosotros podríamos ingresar a ese mercado teniendo el protocolo fitosanitario, que esperamos salga en los próximos dos años. Nuestro nicho sería el de los productos gourmet. Me refiero a cadenas de hoteles, por ejemplo, porque difícilmente Chile podría llegar a abastecer a una cadena de supermercados. Estaríamos en condiciones de ofrecer productos de buena calidad, inocuidad y trazabilidad, que es algo demandado por los chinos de buen poder adquisitivo, por lo cual están dispuestos a pagar más, porque la producción propia no les da esas garantías, según dicen ellos mismos.

Por otra parte, Ocampo manifestó preocupación sobre la incidencia de México en relación a Chile:

–Así como hay productores que se vuelven locos poniendo cerezos, arándanos, nueces o avellanos europeos, las 27.000 ha de espárragos de México pueden pasar rápidamente a un volumen que el mercado para fresco no va a soportar. Entonces, si bien Perú se está retirando del congelado, México a futuro podría entrar en esta área. Y hoy prácticamente tiene producción todo el año, considerando sus distintas zonas productivas. Debemos ir allá y conocer in situ lo que está ocurriento, para tener información de primera fuente y descorrer el velo, como sucedió con China.

Carlos Guillén, Ica, Perú.

Christian Befve observa como una de las fortalezas de Chile el contar con un mercado interno estable:

–No extraordinario, menos que en Europa, pero hay un consumo interno interesante. Se está sembrando un poco, no mucho, pero se está creciendo. Una situación de peligro para Chile está dada por Baja California, en México, que en algunos años va a procesar para congelado. Tienen plantas de conservas a 800 km, con camiones de doble tráiler llegan en 10 horas a un costo de 15 centavos por kilo. Hoy no lo hacen, pero sé que lo harán.

¿Y QUÉ PASA EN EL RESTO DEL MUNDO?

De acuerdo a lo señalado por Jacques Dasque, de la Asamblea de las regiones europeas hortofrutícolas (AREFLH), África y Oceanía van creciendo moderadamente, pero todavía con superficies bajas en comparación a los otros continentes. Canadá y EE.UU. se mantienen estables, representando un 22% de la producción mundial.

Luciano Trentini, Italia.

La evolución de Europa ha sido de un incremento no muy intenso, pero sí sostenido en los últimos años, con tendencia a mayor participación de espárrago verde, si bien todavía más del 80% corresponde a blanco. Cada vez hay más participación de los productos orgánicos. Frente al duro enfrentamiento que significan las importaciones de otros continentes con costos muy inferiores en algunos aspectos (como la mano de obra), los productores europeos organizados, apoyados financiera y operacionalmente por sus gobiernos y el de la Unión Europea, dan énfasis a la introducción de innovaciones productivas y a la promoción/diferenciación se su oferta.

La investigación en Europa se orienta principalmente a la generación de nuevas variedades, al mejoramiento de tecnologías de riego y a la introducción de nuevas maquinarias. En lo que se refiere a la promoción, los europeos apuntan a distinguirse por la calidad, vía sistemas de certificación, y al reconocimiento de los consumidores de características productivas y organolépticas asociadas a ciertos lugares geográficos (denominación de origen). El espárrago debe recibir el apoyo de la política agrícola europea, señala Dasque, lo que significa financiamiento en materias como mecanización, almacenaje, certificaciones y manejo integrado o biológico, entre otras.